La NASA lanza la misión WISE

Telescopio WISE de la NASA

Hoy se lanza la misión WISE de la NASA, un telescopio espacial infrarrojo que contará con la tecnología más avanzada y la mayor resolución enviada al espacio hasta el momento en telescopios infrarrojos. La misión durará 10 meses (un mes de puesta apunto y calibración y 9 de observación propiamente dicha) durante los cuales se observará y mapeará con un detalle nunca antes alcanzado el 99% del cielo.

Los ojos infrarrojos de WISE se captarán asteroides, estrellas de muy baja luminocidad (enanas marrones) y galaxias que emiten grandes cantidades de energía en infrarrojo.

El nuevo telescopio contará con una lente de gran angular que le permitirá observar grandes extensiones del espacio en una única exposición. Se calcula que la sensibilidad de los instrumentos instalados en WISE es unas 1.000 veces superior a los telescopios y sondas lanzados en misiones infrarrojas anteriores.

Este nuevo telescopio aportará datos de importancia sobre los denominados objetos cercanos a la Tierra (NEO, por sus siglas en inglés), asteroides cuyas órbitas se acercan demasiado a la tierra como para considerarlos potencialmente peligrosos.

Fuentes:
Wikipedia
@nasa

Las dos caras de Jápeto

Jápeto

Jápeto, uno de los tantos satélites de Saturno, presenta una superficie muy peculiar y exótica que la sonda Cassini ha logrado captar con gran detalle durante estos años en los que ha estado observando al planeta y a su sistema de lunas.

Por un lado Jápeto tiene forma irregular y no de elipsoide: no es una esfera perfecta, como tampoco lo son el resto de los cuerpos de nuestro sistema solar. Pero en el caso de esta luna, el achatamiento que se observa en sus polos es mucho más pronunciado. Además, presenta una gran cordillera ecuatorial, llamadaToledo Montes, claramente visible en las imágenes, en la que podemos encontrar picos que se elevan hasta unos 20 kms. de altura (tengamos en cuenta que el monte Everest, el pico más alto aquí en la Tierra, tan sólo tiene una altura de unos 8,8 kms.)

Pero la característica más peculiar de Jápeto es su superficie claramente dividida en dos grandes hemisferios de diferentes colores. Esta diferencia ya fue detectada en el siglo XVII por el descubridor del satélite, Giovanni Cassini (la sonda que se encuentra actualmente estudiando el sistema de Saturnofue bautizada en su honor), quien pudo observar que el satélite era visible sólo cuando se encontraba a un lado del planeta. Este hecho le llevo a especular que su superficie debía estar constituida por grandes regiones de colores diferentes y bien contrastados: uno mucho más claro y el otro más oscuro. Y estaba en lo cierto, tal como lo pudieron confirmar las observaciones posteriores.

La mayor parte del hemisferio que se encuentra orientado hacia el sentido de giro de la órbita de Jápeto es mucho más oscuro que el hemisferio opuesto y los polos.

El origen de esta diferencia de colores es todavía tema de debate y se proponen diferentes teorías para explicar el fenómeno. Básicamente las teorías se dividen entre las que atribuyen el origen del material más oscuro a una fuente externa (desprendimiento del material desde otra luna de Saturno impactada por un meteorito) o bien a una fuente interna (también por impacto de un meteorito en la propia luna o por emergencia debido a la actividad crio-volcánica)

(vía Global View of Iapetus’ Dichotomy)

El Gran Atractor

El Gran Atractor

La Vía Láctea, nuestra galaxia, no está sola en su vecindario cósmico. Junto con las dos Nubes de Magallanes, la galaxia de Andrómeda y alrededor de unas 30 galaxias conforma lo que conocemos como el Grupo Local, un racimo de galaxias que se mueven en conjunto por el cosmos. Todo este conjunto parece estar moviéndose a una velocidad de unos 600 Km. por segundo hacia un mismo punto en el universo. Y no es el único cúmulo de galaxias que lo hace. Todos parecen converger en la misma dirección. ¿Hacia dónde? ¿Qué hay en ese punto del espacio? No lo sabemos. Este punto, al encontrarse sobre el mismo plano de nuestra galaxia, es muy difícil de observar y sólo se puede especular sobre su naturaleza y sus orígenes. Se trata de una acumulación de tal magnitud de materia que el pozo gravitacional que genera parece estar atrayendo lenta e inexorablemente a varios cúmulos galácticos vecinos. En astronomía se lo conoce como el Gran Atractor. Ubicado en el centro del súper-cúmulo de galaxias de Virgo, tiene una influencia gravitacional que abarca una región de millones de años luz de extensión.

(vía Imágenes Celestes: Mirando hacia el Gran Atractor)

Primeras imágenes de una aurora boreal en Saturno

Aurora boreal en Saturno

La sonda Cassini nos regala el primer registro en video de una aurora boreal en Saturno! El efecto se produce por partículas cargadas que se mueven siguiendo el campo electromagnético del gigante gaseoso e interactúan con los gases de su alta atmósfera, haciendo que estos brillen. Sí, es cierto que parece una animación 3D… ¡pero es un video real!

Acá pueden ver el video completo.

(vía CICLOPS en Northern Aurora in Motion (NASA Cassini Saturn Mission Images))