Impresionantes imágenes de Mimas, una de las lunas de Saturno

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En el blog oficial de la misión Cassini, publicaron una serie de imágenes en crudo, sin procesar, obtenidas el pasado 13 de febrero por la sonda en un sobrevuelo casi rasante (teniendo en cuenta las escalas y distancias astronómicas) sobre las proximidades de Mima, una de las tantas lunas de Saturno.

Mimas es una luna pequeña comparada con otras que se encuentran en órbita alrededor de Saturno. Incluso es pequeña si la comparamos con nuestra propia Luna: Mimas tiene tan sólo unos 398 Km. de diámetro, comparados con los 3.475 de nuestro satélite natural.

Lo impresionante de las imágenes es que en algunos casos están tomadas a tan sólo unos 16.000 km. de distancia de Mimas. Para darnos una ida de lo próximo que esto es, la Luna se encuentra a una distancia promedio de 385.000 km de nuestro planeta.

¡Una vista realmente impresionante y privilegiada! La sonda Cassini nos ha estado regalando desde 2004 imágenes sobrecogedoras de Saturno, sus lunas y su sistema de anillos.

Y como bonus, en este caso también nos deja una imagen de la pequeña Calysto, de tan sólo 19 km. de diámetro en su parte más alargada, ya que se trata de una luna irregular.

El núcleo del cometa Halley

El núcleo del cometa Halley fotografiado por la sonda Giotto

En marzo 1986, la sonda Giotto de la ESA se acercaba a poco menos de 600 kms. del cometa Halley y nos regalaba esta imagen, la primera en la que se podía apreciar con bastante detalle el propio núcleo del cometa que visita la Tierra cada 75-76 años, en promedio.

Este tipo de imágenes sólo se puede conseguir mediante la aproximación de una sonda al cometa. Si se observa el mismo con telescopios convencionales (sean terrestres o en órbita) el núcleo no llega a verse por estar rodeado por la coma.

El núcleo del cometa Halley, como el de la mayoría de los cometas conocidos, está compuesto por hielo y polvo. Al aproximarse al Sol, el viento solar hace que se generen la coma y las colas del cometa. En general suelen formarse 2 colas, una de gas y otra de polvo, debido a la diferencia de resistencia que ofrecen los distintos elementos que las componen.

La sonda que capturó la imagen recibió su nombre en honor al pintor medieval italiano Giotto, quien pintó la estrella de Belén como el cometa Halley.

En su diámetro más prolongado, el núcleo irregular del cometa Halley mide unos 15 kms. de longitud. En cada una de sus aproximaciones al Sol, el cometa pierde una capa de hielo y roca de unos 6 metros de profundidad de su corteza. El material desprendido durante estos acercamientos se va dispersando eventualmente a lo largo de una parte de la extensa y excéntrica órbita del cometa, y es el responsable de dos lluvias de meteoros que se pueden apreciar desde la Tierra: las Oriónida y las Eta Acuáridas.